Haifa - Kurz vor dem Start von Condor-Flug 9166 hatte Huub Stevens noch gut gelaunt Interviews gegeben, um 9.55 Uhr hob die Delegation von Pokalsieger Schalke 04 dann aber ohne ihren Cheftrainer zur Dienstreise nach Israel ab.

Nachdem er per Telefon informiert worden war, dass es seiner 85-jährigen Mutter Mia gesundheitlich schlecht gehe, übergab Stevens seinem Assistenten Seppo Eichkorn kurzerhand die Verantwortung für das sportlich bedeutungslose Europa-League-Spiel bei Maccabi Haifa (Mittwoch, ab 20:50 Uhr im Live-Ticker) und machte sich von Düsseldorf auf in Richtung Niederlande.

Fünf Regionalligaspieler an Bord

Stevens war nicht der einzige prominente Vertreter der "Königsblauen", der an Bord der Boeing 757 fehlte. Raul und Klaas-Jan Huntelaar waren nur zwei von zahlreichen Stammspielern, die angesichts des bereits feststehenden Gruppensieges eine Auszeit erhielten. Die zwei folgenden Spiele bis zur Winterpause in der Liga gegen Werder Bremen und im Pokal bei Borussia Mönchengladbach sind wichtiger.

So dürfte neben den international völlig unerfahrenen Regionalliga-Spielern Alexander Langlitz, Alban Sabah, Nils Zander, Philipp Hofmann und Andreas Wiegel auf der Anreise höchstens noch Timo Hildebrand so etwas wie Nervosität befallen haben. Denn der ehemalige Nationaltorwart steht 419 Tage nach seinem letzten Einsatz im Trikot von Sporting Lissabon vor seinem Comeback in einem Profi-Team.

Chance für Hildebrand

"Dieses Spiel bietet allen Ergänzungsspielern die Chance, sich zu zeigen, also auch mir", sagte der 32-Jährige, der bislang nur fünf Mal im Trikot der Schalker Amateure zum Einsatz gekommen war. Auch die inzwischen völlig unumstrittene Nummer eins Lars Unnerstall wird pausieren, als zweiter Torwart flog Routinier Mathias Schober mit. "Timo ist fit und trainiert gut mit - was die Torwartposition angeht, mache ich mir überhaupt keine Sorgen", sagte Kapitän Benedikt Höwedes.

Nach dem 2:1 gegen Steaua Bukarest ist den Schalkern der Gruppensieg nicht mehr zu nehmen, dahinter kämpfen neben Haifa auch noch die Rumänen und der zyprische Vertreter AEK Larnaka um einen Platz in der Runde der letzten 32 Teams.

Hauptaugenmerk auf die Bundesliga

"Wir müssen an uns selbst denken. Mir geht es um Schalke. Was die anderen tun, müssen sie selbst wissen", sagte der Niederländer zur Situation in der Gruppe: "Ich bin Trainer von Schalke 04. Und ich bin dafür verantwortlich, die Mannschaft für das Spiel gegen Bremen fit zu bekommen", sagte Stevens.

Die Aussicht, Weihnachten auf einem Champions-League-Platz und als Pokal-Viertelfinalist zu feiern, ist für die "Königsblauen" verlockender.

Die voraussichtlichen Aufstellungen:

Haifa: Saranow - Buljat, Dgani, I. Cohen, Twatha - Boccoli, Golasa, T. Cohen - Dwalischwili, Katan, Amasha

Schalke: Hildebrand - Uchida, Höwedes, Metzelder, Escudero - Höger, Moritz - Jurado, Baumjohann, Draxler - Marica

Schiedsrichter: Fredy Fautrel (Frankreich)