Gelsenkirchen - Die Champions League ist schon in Sichtweite, doch zunächst hat Schalke 04 noch eine Aufgabe in der Europa League zu erledigen. "Nach wie vor wollen wir ins Endspiel, daran hat sich nichts geändert", sagte Manager Horst Heldt vor dem Viertelfinal-Hinspiel am Donnerstag gegen Athletic Bilbao (ab 20:50 Uhr im Live-Ticker).

15 Jahre nach ihrem UEFA-Cup-Triumph wollen die "Königsblauen" den zweitwichtigsten Pott im europäischen Clubfußball noch einmal gewinnen.

Raul im Blickpunkt



"Wenn wir defensiv so konzentriert spielen, muss uns erst mal einer schlagen", sagte Heldt mit Blick auf das überzeugende 2:0 in der Bundesliga gegen Bayer Leverkusen, mit dem die Gelsenkirchener auf Platz 3 geklettert und der direkten Qualifikation für die "Königsklasse" einen großen Schritt näher gekommen waren.

In der spanischen Nacht auf Schalke will Schalke mit dem siebten Heimsieg in Folge eine gute Ausgangsposition für das Rückspiel in einer Woche schaffen. Besonders im Fokus steht gegen seine Landsleute der 34 Jahre alte spanische Star Raul.

"Wenn man sieht, wie er in der 90. Minute noch attackiert - er ist ein Vollblutfußballer", sagt Torhüter Timo Hildebrand über den Stürmer-Routinier: "Ich glaube, er tut jeder Mannschaft gut. Mit Raul im Team spielt man immer oben mit."

Spanien-Kenner Hildebrand warnt



Das Selbstbewusstsein der Schalker, wieder die Eurofighter-Atmosphäre von 1997 zu entfachen, ist groß. "Ich habe ein gutes Gefühl, wir spielen im Moment richtig stark", sagte Hildebrand, der gegen den ManUnited-Bezwinger Athletic gerne zum dritten Mal ohne Gegentor bleiben möchte: "Zu null zu spielen, habe ich zuletzt ja nicht so oft erlebt."

Der ehemalige Profi des FC Valencia warnte aber vor den Basken, die nach den beiden Siegen in der Europa League gegen Manchester United (3:2 und 2:1) den Rhythmus verloren haben. In der Primera Division liegen sie nach vier Spielen ohne Sieg auf dem 11. Rang (Zum Artikel: Bilbaos Schlüsselspieler).

"Sie sind spielerisch gut, sehr variabel und lassen sich nicht so schnell beeindrucken", sagte Hildebrand und forderte: "Wir müssen vorlegen, dürfen aber nicht ins offene Messer rennen."


Die voraussichtlichen Aufstellungen:



Schalke: Hildebrand - Uchida, Papadopoulos, Matip, Fuchs - Jones, Holtby (Höger) - Farfan, Raul, Draxler - Huntelaar

Bilbao: Iraizoz - Iraola, Martinez, Amorebieta, Aurtenetxe - Itturraspe - Herrera, de Marcos - Susaeta, Muniain - Llorente

Schiedsrichter: Pedro Proenca (Portugal)